Um especialista em vírus explica o que os pesquisadores sabem - e não sabem - sobre a variante do coronavírus omicron | MinnPost

2021-12-01 09:13:15 By : Ms. Celina Silman

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Embora o número invulgarmente elevado de mutações na variante omicron seja surpreendente, o surgimento de outra variante SARS-CoV-2 não é inesperada.

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Este artigo foi republicado de The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

Uma nova variante chamada omicron (B.1.1.529) foi relatada por pesquisadores na África do Sul em 24 de novembro de 2021, e designada uma “variante de preocupação” pela Organização Mundial de Saúde dois dias depois. O Omicron é muito incomum por ser a variante mais mutada do SARS-CoV-2, o vírus que causa o COVID-19.

A variante omicron tem 50 mutações no total, com 32 mutações apenas na proteína spike. A proteína spike - que forma botões protuberantes na parte externa do vírus SARS-CoV-2 - ajuda o vírus a aderir às células para que possa entrar. É também a proteína que todas as três vacinas atualmente disponíveis nos EUA usam para induzir anticorpos protetores. Para efeito de comparação, a variante delta tem nove mutações. O maior número de mutações na variante omicron pode significar que ele poderia ser mais transmissível e / ou melhor em escapar da proteção imunológica - uma perspectiva que é muito preocupante.

Sou um virologista que estuda vírus emergentes e zoonóticos para entender melhor como surgem novos vírus epidêmicos ou pandêmicos. Meu grupo de pesquisa tem estudado vários aspectos do vírus COVID-19, incluindo sua propagação em animais.

Embora o número invulgarmente elevado de mutações na variante omicron seja surpreendente, o surgimento de outra variante SARS-CoV-2 não é inesperada.

Por meio da seleção natural, mutações aleatórias se acumulam em qualquer vírus. Esse processo é acelerado em vírus de RNA, incluindo o SARS-CoV-2. Se e quando um conjunto de mutações fornece uma vantagem de sobrevivência para uma variante em relação a seus predecessores, a variante superará todas as outras variantes de vírus existentes.

O maior número de mutações da variante omicron significa que é mais perigoso e transmissível do que delta? Simplesmente não sabemos ainda. As condições que levaram ao surgimento da variante ainda não estão claras, mas o que está claro é que o número e a configuração das mutações no omicron são incomuns.

Uma possível explicação para como surgem variantes virais com múltiplas mutações é por meio de uma infecção prolongada em um paciente cujo sistema imunológico está suprimido - uma situação que pode levar a uma rápida evolução viral. Os pesquisadores levantaram a hipótese de que algumas das variantes anteriores do SARS-CoV-2, como a variante alfa, podem ter se originado de um paciente infectado persistentemente. No entanto, a constelação incomum e numerosas mutações na variante omicron a tornam muito diferente de todas as outras cepas de SARS-CoV-2, o que levanta questões sobre como isso aconteceu.

Outra possível fonte de variantes poderia ser por meio de hospedeiros animais. O vírus que causa o COVID-19 pode infectar várias espécies animais, incluindo visons, tigres, leões, gatos e cães. Em um estudo que ainda não foi revisado por pares, uma equipe internacional que recentemente relatou infecção generalizada de SARS-CoV-2 em cervos de cauda branca e de vida livre em cativeiro nos Estados Unidos. Portanto, também não podemos descartar a possibilidade de que o omicron variante surgiu em um hospedeiro animal por meio de evolução rápida.

O Delta é entre 40% e 60% mais transmissível do que a variante alfa e quase duas vezes mais transmissível do que o vírus SARS-CoV-2 original identificado pela primeira vez na China. A transmissibilidade elevada da variante delta é a principal razão pela qual outras variantes se tornam a cepa dominante.

Um fator-chave na aptidão viral é sua taxa de replicação - ou a rapidez com que um vírus pode fazer mais cópias de si mesmo. A variante delta se replica mais rápido do que as variantes anteriores do SARS-CoV-2, e um estudo ainda não revisado por pares estimou que produz 1.000 vezes mais partículas de vírus do que seus predecessores.

Além disso, as pessoas infectadas com a variante delta estão produzindo e eliminando mais vírus, que é outro mecanismo potencial para sua maior capacidade de propagação. A pesquisa sugere que uma possível explicação para a capacidade elevada da variante delta de se replicar é que as mutações na proteína spike levaram a uma ligação mais eficiente da proteína spike ao seu hospedeiro, por meio do receptor ACE-2.

A variante delta também adquiriu mutações que permitiriam que ela evitasse os anticorpos neutralizantes que desempenham um papel crítico na defesa do corpo contra um vírus invasor. Isso poderia explicar por que, como vários relatórios foram mostrados, as vacinas COVID-19 foram um pouco menos eficazes contra a variante delta. Essa combinação de alta transmissibilidade e evasão imunológica pode ajudar a explicar como a variante delta se tornou tão bem-sucedida.

Estudos também mostram que as pessoas infectadas com a variante delta têm um risco maior de serem hospitalizadas em comparação com aquelas infectadas com o SARS-CoV-2 original e variantes iniciais. Acredita-se que uma mutação específica na proteína spike da variante delta - a mutação P681R - seja um contribuinte chave para sua capacidade aprimorada de entrar nas células e causar doenças mais graves.

É muito cedo para dizer se a variante omicron é mais adequada que o delta ou se se tornará dominante. Omicron compartilha algumas mutações com a variante delta, mas também possui outras que são bastante diferentes. Mas uma das razões pelas quais nós, na comunidade de pesquisa, estamos particularmente preocupados é que a variante omicron tem 10 mutações no domínio de ligação ao receptor - a parte da proteína spike que interage com o receptor ACE-2 e medeia a entrada nas células - em comparação com apenas dois para a variante delta.

Suponha que a combinação de todas as mutações no omicron o torne mais transmissível ou melhor na evasão imunológica do que o delta. Nesse caso, poderíamos ver a propagação dessa variante globalmente. No entanto, também é possível que o número excepcionalmente alto de mutações possa ser prejudicial para o vírus e torná-lo instável.

É altamente provável que a variante do mícron não seja o fim do jogo e que mais variantes do SARS-CoV-2 surjam. O SARS-CoV-2 continua a se espalhar entre os humanos, a seleção natural e a adaptação resultarão em mais variantes que poderiam ser mais transmissíveis do que o delta.

Sabemos pelos vírus da gripe que o processo de adaptação viral nunca termina. Taxas de vacinação mais baixas entre muitos países significam que ainda existem muitos hospedeiros suscetíveis ao vírus e que ele continuará a circular e sofrer mutações enquanto puder se espalhar. O surgimento da variante omicron é mais um lembrete da urgência de vacinar para impedir a propagação e evolução da SARS-CoV-2.

Suresh V. Kuchipudi é professor de Doenças Infecciosas Emergentes na Penn State.

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